Ziua Internațională a Animalelor fost inițiată în 1931 la Florența. Ea este celebrată în fiecare an pe data de 4 octombrie, în memoria Sfântului Francisc de Assisi (1182-1226), întemeietorul Ordinului Franciscan și protectorul animalelor.

 În 1931, cu prilejul unei convenții a ecologiștilor care a avut loc la Florența, ziua de 4 octombrie a fost proclamată oficial de către Organizația Internațională pentru Protecția Animalelor ca Ziua Internațională a Animalelor, și ca un omagiu adus Sfântului Francisc de Assisi (1182-1226), protectorul animalelor, canonizat la 4 octombrie 1228.

   Instituirea Zilei Internaționale a Animalelor a fost, la acel moment, un mod de a face cunoscută situația speciilor de animale aflate în pericol de dispariție. Cu timpul a devenit ziua în care se aduce un omagiu tuturor animalelor, din toate țările lumii.

   Ziua Internațională a Animalelor este menită să celebreze viața animalelor, în toate formele ei, să contribuie la conștientizarea diverselor roluri pe care animalele le au în viața oamenilor, la manifestarea recunoștinței față de modul în care animalele ne înfrumusețează viața. Nu în ultimul rând, este adus un omagiu atât tuturor necuvântătoarelor, cât și oamenilor care le iubesc și le respectă. Marcarea acestei zile prilejuiește și o rememorare a drepturilor animalelor.

   Cu prilejul Zilei Internaționale a Animalelor, în lume sunt organizate o serie de evenimente, precum: acțiuni de educare și informare, inclusiv în școli, acțiuni de voluntariat în adăposturi, campanii de sterilizare și de adopție, evenimente de strângere de fonduri, diverse competiții pentru susținerea cauzei animalelor, conferințe, emisiuni de radio și televiziune, ceremonii de binecuvântare a animalelor. De asemenea, iubitorii de animale pot face donații (mâncare, medicamente) pentru adăposturile de animale. Nu în ultimul rând, se organizează marșuri de protest pașnice, spre exemplu pentru creșterea gradului de conștientizare asupra unei probleme specifice privind bunăstarea animalelor, pentru legi privind protecția animalelor etc. Multe manifestări pun accentul pe faptul că educația copiilor trebuie să cultive respectul și dragostea față de animale.

   Numărul evenimentelor de acest gen, organizate de diverse instituții, organizații de protecție a animalelor etc., este în creștere de la an la an.

    Primele lucrări privind drepturile și protecția animalelor au fost publicate în secolul al XVIII-lea, iar prima lege pentru protecția animalelor s-a numit "Martin's Act" și a fost votată de Parlamentul britanic la 22 iulie 1822. Textul Declarației Universale a Drepturilor Animalelor a fost adoptat de Liga Internațională a Drepturilor Animalelor și de Ligile Naționale Afiliate, în cadrul Întâlnirii Internaționale pe tema Drepturile Animalelor, desfășurată la Londra între 21-23 septembrie 1977. Declarația Universală a Drepturilor Animalelor a fost proclamată în mod solemn, la sediul UNESCO din Paris, la 15 octombrie 1978.